幻の高級魚と謳われる八角

八角というとハーブやスパイスに詳しい人の場合、中華料理などでよく使われるスパイスの八角を思い起こします。スターアニスとも言われ、日本人が最も親しむ料理としては豚の角煮で、あのエキゾチックな香りの元になっているのが八角です。洋菓子では、ジンジャーやアーモンドのクッキーの香りづけに使われ、日本の香辛料には無い特徴的な香りから、やや苦手感を抱く人もいます。豚の角煮のように、肉の生臭さやタレの濃さを緩和するほどの強さを持つ香りだけに、パンチの効いた深みのある味わいの料理に向くスパイスです。好みが分かれるという点では、スパイスと同じ名を持つ魚の八角も、あまりにも特徴的な見た目から食指が動かない人が少なくないといった雰囲気を持ちます。
魚の八角は、和名をトクビレと言い、漢字の「特鰭」そのままに一度見たら忘れられないほど特徴のある大きなヒレを持っています。そのヒレと角ばったカドや切り身にした断面から「八角」と呼ばれるとのことで、それらの特徴があるオスのほうのみ、その名でと呼ばれるとも言われます。背ビレ等をいっぱいに広げた姿は、羽を広げたような風情もありますが、お世辞にも「天使のような」とか「蝶のように」といった優美な雰囲気の羽ではなく、悪魔の羽や、どうかすると蛾を思わせるやや不気味な迫力もあるヒレです。不気味と言えば尖った顔も、見方によっては獰猛さを感じさせる迫力があり、巨大化した状態を想像した場合、怪獣映画に十分登場できる怖さすら漂わせています。食用の魚と言えばスーパーマーケット等でパック詰めで販売されている切り身の利用が多く、魚の外見を見慣れていない人にとっては、その外見はあまりにもインパクトがあり過ぎて、食用というイメージからほど遠い印象を持ちやすいと言えます。見る人の食指を動かすという点では、かなり損な外見を持つ種類と言えますが、実は「幻の高級魚」とまで呼ばれるほど、その美味ぶりに熱いファンを持つ魚でもあります。
八角は日本では主に北海道で水揚げされ、冷たい北風が海原を渡る冬が旬と言われます。刺身にした場合、迫力ある外見からは想像もつかないほど繊細で深みのある旨味と、シコシコとした独特の歯ごたえを堪能することができ、一度魅了されたらクセになる美味魚と言われます。とは言え、外観からもうかがえる通り、食べられる身が少ないことと、味に個体差があることから、かなりの目利きでなければ真に美味しい八角に出会えないとも言われています。そういった特殊な高級魚を目当てに鮮魚を仕入れたい時には、購入する側も、良いショップを目利きするスキルが必要とも考えられます。インターネット通販が一般的になり、多くの卸業者が直販ショップを開設するようになったことで、これまでは産地以外にはめったに流通しなかった種類も購入しやすくなり、良い時代となりましたが、せっかくのお取り寄せの機会、地元でも最高とされるものを購入したいものです。
八角は焼き魚にしても美味この上ないと言われ、塩焼きはもとより、味噌でつけ焼きにした「軍艦焼き」という調理方法が特別感のある味わいを引き立てるとされます。唐揚げも絶品とされ、どの調理法でも旨さが引き立つ味わいを持つ魚ということになります。幻の高級魚と呼ばれるだけに、可能な限り刺身での賞味が、その贅沢感を最も享受できると言えますが、とりわけ鮮度が命ということもあって、地元北海道以外では、刺身に向くほどの抜群の鮮度で流通させるのはなかなかに困難とも言われます。遠隔地から通販で購入する場合は、加熱調理したほうがむしろ美味しく賞味できるとも考えられます。加熱調理でも、シンプルな塩焼きや、北海道らしさ漂う味噌味の軍艦焼きのほか、思い切ってアクアパッツァなど、洋風の味付けで賞味するという手もあります。アクアパッツァは、魚介の旨味をたっぷり生かす地中海料理で、インパクトのある味付けの多い欧風メニューの中では、素材の味が引き立つ調理法となっており、同じ北海の恵みであるホタテ貝などと合わせて、北のアクアパッツァとして新たな美味を追求するのも、産地からやや到着時間のかかるお取り寄せ食材を楽しむコツと言えます。ほっき貝とはどんな貝?大人気のほっき貝サラダの中身も紹介も興味深いですね。
魚料理は、近年、心身の健康維持に大いに役立つ栄養素を幾つも持つことが注目されており、その一つに良質のたんぱく質があります。たんぱく質の中で「良質」と言われるものは、人の健康維持に不可欠ながらも、体内では生成することが不可能な必須アミノ酸を多く含んでいます。魚のたんぱく質が持つ必須アミノ酸は含有バランスも良いとされ、特に不眠やうつに悩む人が切望するトリプトファンを多く含んでいることが知られています。トリプトファンは、幸福感を高めると言われる脳内の神経伝達物質セロトニン生成のカギを握るとされ、同時に、それを助けるビタミンB6の摂取も不可欠とされますが、なんと八角は、それらが同時に摂れる種類と言われます。美味の上に高い健康効果まで備えた、まさに理想の、幻の高級魚です。